¿Los elefantes pintan?

Los elefantes comenzaron su historia evolutiva casi al mismo tiempo que los humanos. Probablemente ambas especies comenzaron como herbívoros, pero en algún lugar lejano de ese vuelo implacable en el que nos separamos de otras especies, nos paramos y giramos significativamente hacia una lista de comidas más variada; añadimos carne a nuestra dieta. Mientras los elefantes seguían pastando y creciendo, el humano de dos patas se volvió más delgado y más malo y probablemente debamos nuestro estado actual como «matón residente» a las enormes barbacoas calóricas que proporcionaron estas criaturas. Entre los cambios climáticos y nuestro apetito voraz, los ancestros del elefante, el mastodonte y el mamut lanudo desaparecieron hace milenios.

Se trata de cuando algunos humanos comenzaron su profesión como pintores, los primeros indicios de la realidad de referencias cruzadas. Dado que no se mantuvieron registros, nadie puede saberlo con certeza, pero se cree que las pinturas rupestres, como las de Roufflignac, Altamira o Lasceaux, eran pre-promulgaciones altamente ritualizadas de un evento real posterior para asegurar una matanza exitosa: carne en el mesa, un abrigo nuevo y algunas joyas. Agradable. Y los probóscides estaban en la parte superior del menú. En estas vastas y oscuras cuevas de la Europa paleolítica, el hombre primitivo creó impresionantes imágenes de criaturas que le gustaba comer; aquí también, sin duda, fueron el engendro de la religión y las compañías de seguros. Estas imágenes primitivas se fusionaron con objetos de fertilidad; el sexo, luego la vida, luego la muerte, que nos dio artefactos egipcios y estatuas griegas, templos romanos, iglesias góticas, Capello Sistina de Miguel Ángel, las horribles visiones de Goya, los pajares de Monet, los toros de Picasso, el expresionismo abstracto y las latas de sopa Campbell de Andy Warhol.

¿Qué estaban haciendo los elefantes todo este tiempo para satisfacer su espíritu artístico? Mi suposición es que simplemente pasaron por alto todas estas ‘cosas’ enrevesadas y simbólicas y simplemente comieron. Y necesitan hacerlo. Son procesadores de alimentos grandes y terriblemente ineficientes. Mucho de lo que entra vuelve a salir sin mucho beneficio para el elefante, pero una ventaja saludable para muchas otras especies. ¿Quién tiene tiempo para pensar en hacer arte, de todos modos, cuando hay que seguir empacando kilos de forraje y litros de agua? Un elefante toro salvaje puede comer, diariamente, el peso en vegetación de aproximadamente dos humanos. Imagínate si fueran carnívoros.

O tal vez simplemente nunca tuvieron la angustia que tenemos nosotros que impulsa nuestra exigencia de crear. Aunque tienen todas las razones para hacerlo; los humanos casi los han eliminado de la existencia. A fines del siglo XX, estadísticamente, un elefante fue asesinado cada hora durante un período de diez años. En la última década ha habido una explosión de publicidad mediática sobre las habilidades artísticas recién descubiertas de los elefantes. No solo pueden pintar con la energía y el estilo de William De Kooning o Franz Kline, sino que también pueden tocar una variedad de instrumentos musicales. Dave Soldier, cocreador de la única orquesta de elefantes del mundo, parece convencido de que los elefantes pueden improvisar música; él considera esto como ‘escribir’ música. Él cree que los elefantes no solo disfrutan de la música humana, sino que también les gusta tocarla. Obviamente, hacerlo ayuda a recaudar dinero para su mantenimiento y Soldier no ve ningún problema con la transición del elefante de la tala al mundo del espectáculo. Como artista, he sentido mucha curiosidad por todo esto. Tengo sentimientos encontrados sobre la noción de elefantes pintando y tocando instrumentos musicales. Por un lado, elefantes tocando en una orquesta o pintando abstracciones líricas es puro y simple entretenimiento para los humanos. Los elefantes son solo uno de los muchos animales que los humanos han usado y abusado mucho antes de que los romanos perfeccionaran el concepto de zoológicos y circos. Una subespecie del elefante africano se extinguió durante la implacable pasión por el marfil del antiguo Imperio Romano. Los palacios se construyeron literalmente con los dientes de estas criaturas.

Por otro lado, donde el enigma realmente comienza a ampollarse, estos son proyectos creados por humanos que están destinados a ayudar a los elefantes cautivos. Los problemas de estos elefantes no son los mismos que los de los elefantes salvajes. Lo más significativo es que simplemente no puede dejar que un elefante cautivo se suelte en la naturaleza, incluso si hubiera suficiente ‘salvaje’ por ahí. Han estado unidos a los humanos. No se puede deshacer esa complicada relación psicológica sin crear problemas adicionales para los elefantes y los humanos.

Para entender mejor el proyecto de pintura y filtrar mejor mis propios sentimientos, aproveché la oportunidad y la invitación para trabajar con los elefantes ‘pintores’ en el Centro de Conservación de Elefantes en Lampang, Tailandia. Este es el grupo con el que Kolmar y Malamid encandilaron al público en su sensacionalista libro «When Elephants Paint». No me interesaba tanto cuándo pintan o cómo pintan sino cómo pintan. En otras palabras, ¿hacen arte conscientemente como lo hacemos nosotros? Descubrí que el proceso es necesaria y ampliamente colaborativo. Mi trabajo consistía en mezclar los colores y cargar el pincel con pigmento para el mahout, quien a su vez colocaba el pincel en la trompa del elefante. El elefante aplica el pigmento, se cambia el pincel, se selecciona otro pigmento y así sucesivamente. Una parte importante de mi trabajo es indicar cuando la pintura está completa. El mahout a menudo, aunque no siempre, influye en el proceso de pintura real; empujando el tronco hacia la izquierda o hacia la derecha, guiando un colmillo u ocasionalmente usando comandos vocales.

Y, sin embargo, parece que el elefante a menudo aplica pigmento con determinación y es obvio que los pintores de elefantes, como los pintores humanos, tienen su propio estilo. El interés de Pong por crear formas cerradas entre paréntesis ha sido constante a lo largo de su carrera como pintor y la aplicación de sus trazos era muy diferente de las barras verticales cezannescas de Wanatee, que se parecían asombrosamente al bosque que tenía delante. Algunos parecen preferir pintar más que otros y algunos parecen más dotados. Y algunos, como la encantadora Prathida, que una vez fue una pintora estrella, encuentran que todo el asunto del pincel y la pintura es bastante aburrido en estos días. Lo hace, pero uno tiene la sensación, para él, es solo otro trabajo tonto asignado por los humanos. Si a los elefantes les gusta pintar porque se aburren en cautiverio, como algunos argumentan, entonces se aburrirían fácilmente con la repetición. Estas criaturas están hechas para pintar para los turistas dos veces al día, los siete días de la semana. Créeme, los elefantes no se apuntaron.

El proyecto en el que participé no tenía nada que ver con los espectáculos turísticos, sino con producir pinturas de elefantes que se venden en el sitio Novica de National Geographic. Estas pinturas están hechas en buen papel con acrílicos de calidad. El proyecto ha tenido un gran éxito financiero al generar ingresos muy necesarios para el Centro de Conservación. El costo de mantener un elefante es caro. El Centro cuenta con más de cincuenta elefantes; a cada elefante se le ha asignado al menos un mahout, que tiene una familia a la que debe alimentar y vestir. Y, por supuesto, el costo administrativo está por encima de todo.

Si no pusiera fin a la pintura, ¿el elefante continuaría haciendo la pintura mientras se le dé un pincel cargado? Si es así, ¿significa esto que pintar elefantes nunca tiene la oportunidad de expresarse por completo? ¿Y un elefante ‘profesional’ tomaría un pincel y pintaría incluso si no hubiera ningún ser humano presente? Estas pueden parecer preguntas ridículas, pero ¿lo son? Todo se basa en nuestro sentido de la estética y nuestros deseos, no del elefante. Queremos que la pintura se vea como algo que nos complacería a nosotros, no a otros elefantes. No tenemos idea de lo que el elefante está pensando realmente o lo que realmente quiere. Los humanos tienen suficientes dificultades para comunicarse entre culturas y razas y mucho menos entre otras especies. Y, muy posiblemente, no queramos saber qué está expresando el elefante a través de su pintura. Ok, usted dice «¡Relájese! Este proyecto es todo para el beneficio final de los elefantes porque están desapareciendo rápidamente del planeta y no hay trabajos reales para los elefantes cautivos ya que hemos talado demasiado el bosque, mientras que al mismo tiempo tiempo destruyendo el hábitat natural para los pocos elefantes salvajes que quedan. Sin el turismo para apoyar esa relación entre el elefante cautivo y el humano, seguramente desaparecerán. Proyectos como pinturas de elefantes y orquestas de elefantes mantienen al público enfocado en el grave dilema del elefante. «

¿Pero lo hacen? ¿Es suficiente simplemente comprar un CD de una orquesta de elefantes o una pintura de un elefante? ¿Podemos y debemos hacer más?

Richard Lair, director de proyectos especiales para elefantes en el Centro de Conservación de Elefantes, cree que los elefantes nunca deberían haber sido hechos cautivos en primer lugar. Después de ser una bestia de carga durante más de cinco mil años, siguen siendo esencialmente salvajes y nunca han sido alterados genéticamente para ser domésticos. Esto parecería hacer que su relación con el humano sea bastante notable. Los hemos atado a nosotros por miedo, amor y confianza. Él cree que, lamentablemente, sin turismo, no hay esperanza para el elefante cautivo. Si esto es así, es solo un paliativo temporal para un problema alarmante, no solo en Tailandia sino en todo el mundo y no solo con los elefantes. Corrí frenéticamente entre Pong y Prathida, cargando sus pinceles con los colores que me gustaban porque se cree que los elefantes son daltónicos. Como tenía dos elefantes pintando, dos mahouts asistiendo, diez pinceles erizados y veinte botes de pintura secándose, no era fácil ser juiciosamente estético para determinar cuándo un cuadro estaba terminado. Para mí, apenas importaba. Lo que importaba era estar en medio de su gran aliento y espíritu tranquilo; tan absolutamente palpable es el lugar del elefante en este mundo. Es difícil no llenarse de una alegría y un asombro absolutos cuando estás tan cerca de estos seres magníficos y difícil no preguntarte qué será de ellos. Y no puedo preguntarme eso sin preguntarme qué será de nosotros.

¿Qué tiene el elefante que se ha incrustado tan profundamente en la psique humana? ¿Es porque compartimos muchos rasgos biológicos y sociológicos o tenemos una vida útil similar? O que somos propensos a sufrir muchas de las mismas dolencias físicas, que tenemos construcciones familiares similares o que, como especie, ambos tenemos la capacidad de alterar el entorno en el que vivimos. Quizás el elefante sepa más sobre esto que nosotros.

Ahora que he pintado con los elefantes, ¿han cambiado mis sentimientos o al menos se han vuelto más enfocados? Quizás no debí haber titulado este ensayo con la pregunta «¿Los elefantes pintan?» Cualquier respuesta puede ser fácilmente discutida en la semántica. Una pregunta más importante podría ser: ¿Deberían pintar? Pero esto también es problemático. Estamos completamente divididos en nuestro pensamiento sobre los elefantes cautivos. PETA (Personas por el Trato Ético de los Animales), en general una organización benéfica de defensa pero a menudo propensa a tirar al bebé con el agua del baño, probablemente consideraría abusiva incluso la idea de pintar elefantes. Completamente del otro lado están grupos como Feld Corporation, que no solo son propietarios de circos, sino que también promueven ávidamente programas de cría de elefantes bajo los auspicios de la conservación de especies benignas. En mi opinión, simplemente están criando más elefantes para entretener a más personas y ganar más dinero. Flotando en el medio están los adherentes a la institución arcaica del zoológico. Los zoológicos gastan una buena cantidad de dinero tratando de no ser considerados circos, mientras nos convencen de cuánto los necesitamos. nosotros no Lo que necesitamos son santuarios para animales que han estado demasiado tiempo en jaulas. Nadie necesita ir a ver a un animal encerrado en una jaula estéril para saber cómo viviría ese animal, si pudiera.

Si las pinturas de elefantes pueden ayudar de alguna manera a estabilizar temporalmente la precaria condición de los elefantes cautivos, entonces está bien. Pero es una solución triste y debemos tener cuidado. Es demasiado fácil explotar al elefante, incluso bajo el pretexto de ayudarlo. Durante más de cincuenta mil años, los humanos han establecido su dominio sobre estos gigantes relativamente gentiles. Nos los comemos. Los esclavizamos. Hacemos que nos entretengan. Destruimos su espíritu y desgastamos sus dientes. Durante la Guerra de Vietnam, se instruyó a los pilotos para que hicieran estallar elefantes, para que no pudieran llevar alguna ayuda al enemigo. Incluso hoy en día, los elefantes pisan de forma rutinaria, sin darse cuenta, las minas terrestres colocadas por la agresión humana. Los envenenamos, estrangulamos, ahogamos y electrocutamos por invadir la tierra, que alguna vez fue su tierra.

Y sin embargo, paradójicamente, los adoramos. Nosotros los amamos. Qué curiosa criatura es el Hombre. El ensayista Loren Eisley sugirió que todas las especies nacen con un decreto de extinción. Tal vez el dinosaurio se extinguió por la cataclísmica colisión de un asteroide con el planeta Tierra y muy posiblemente los elefantes desaparezcan del insaciable apetito de la sobrepoblación de Homo sapiens. y qué será de nosotros; criaturas que estuvieron en cuevas hace tanto tiempo, haciendo arte con una mano y guerreando con la otra? Si bien enarbolamos fácilmente el estandarte de la inteligencia suprema, fácilmente podríamos sufrir una ignominiosa desaparición de nuestra propia estupidez. Espero que no y espero que, por nuestro bien, los elefantes se queden con nosotros; no deberían tener que pintar para hacerlo.

Galeno Garwood

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